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UNIST ‘유전자 가위’로 DNA 움직임 추적 성공바이오메디컬공학과 김하진 교수팀크로마틴 이미징·구조 측정 기술로
유전체 질병 진단·치료에 활용 기대
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승인 2020.10.12  21:44:45
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▲ UNIST 바이오메디컬공학과 김하진 교수팀이 크리스퍼 유전자가위 기술 기반 DNA 위치 추적 기술을 개발했다. 나렌드라 차드리 연구원, 김하진 교수, 노시형 연구원(오른쪽부터). UNIST 제공
UNIST 연구진이 DNA 속 특정 영역을 편집하는 일명 ‘유전자 가위(CRISPR)’ 기술을 개발했다. 이 기술은 세포 속 DNA의 움직임을 추적할 수 있어 유전 질환 등 치료법 활용에 도움이 될 전망이다.

UNIST(울산과학기술원)는 바이오메디컬공학과 김하진 교수팀이 유전자 가위 기술을 응용해 세포핵 속 꽁꽁 뭉쳐진 DNA의 움직임을 추적하는 기술을 개발했다고 12일 밝혔다.

유전자 가위는 DNA의 특정 영역(유전자)을 자르는 ‘가위 효소’와 이 효소를 안내하는 ‘gRNA’로 구성된다. 연구진은 가위 효소에 DNA의 특정 영역에 결합하는 형광 단백질을 붙여 DNA의 위치를 추적했다. 위치 추적 과정에서 ‘잡음 신호’를 줄이는 기법으로 기존의 유전자 가위 기반 이미징 방법보다 정확도와 해상도가 높을 뿐만 아니라 유전자의 위치를 장시간 추적할 수 있다. 이 덕분에 크로마틴 구조 변화를 실시간으로 관측할 수 있다.

2m나 되는 DNA를 수 마이크론(10-6 m) 크기의 세포핵 속에 뭉쳐놓은 구조가 크로마틴이다. 최근 크로마틴의 구조와 움직임을 파악하는 연구의 중요성이 높아지고 있다. 크로마틴 구조 이상이 암을 유발하는 것과 같은 새로운 사실이 속속들이 발견되고 있기 때문이다.

김하진 교수는 “크로마틴 구조 변화와 유전자 발현, 노화, 암 간의 정확한 연결 고리를 찾기 위해서는 크로마틴의 움직임을 실시간으로 관측하는 새로운 기술 개발이 필요하다”고 설명했다.

연구팀은 관찰하고자 하는 DNA의 특정 위치에 세 조각으로 쪼개진 형광 표지 단백질을 붙이는 방식을 썼다. 형광체에서 나오는 빛을 분석해 DNA의 위치와 모양을 알 수 있다. 형광 표지 단백질이 세 조각으로 쪼개져 있어 기존 유전자 가위 기술 기반 이미징 기법보다 원하는 부위에서만 선택적으로 신호를 얻고, 죽은 형광 신호를 되살릴 수 있다.

연구진은 DNA가 물 속 잉크가 퍼지는 것처럼 수동적인 확산을 보일 뿐만 아니라 능동적으로 위치를 옮기는 현상을 확인했다. 새로 개발된 이미징 기법을 이용해 DNA 특정 영역의 움직임을 장시간 추적한 결과다.

이는 최근 각종 유전정보 처리 과정에서 DNA 자체가 능동적으로 움직인다는 연구결과와 일치한다.

김 교수는 “개발한 크로마틴 이미징 기술과 크로마틴 3차원 구조 측정 기술을 결합해 암 등의 유전체 질병에 대한 새로운 바이오마커를 발굴하고, 이를 질병의 진단과 치료에 활용할 수 있을 것”이라고 기대했다.

차형석기자 stevecha@ksilbo.co.kr

경상일보, KSILBO

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